宁海,顾名思义,这是一片波澜宁静的海湾,一方欢乐、安宁、祥和的土地。相传东海之内皆波涛汹涌,惟有此处港湾风平浪静,故名“宁海”。千百年来,宁海人民在这儿安居乐业、繁衍生息。
  宁海早在新石器时代就有先民在此生息劳作,西晋太康元年(280)置县,治设白峤(跃龙街道白桥村)。属临海郡(治今台州市椒江区章安街道)。
  隋开皇九年(589)废,并入临海县(临海市)。
  唐武德四年(621)复置,治徙海游(今三门县海游镇城区街道)。属台州(治今临海市)。
  武德七年又并入章安县(台州市椒江区章安街道)。
  武周永昌元年(689)复建,治迁广度里(今跃龙街道),仍属台州。 
  唐神龙二年(706),以县东地域辽阔,析置象山县。
  唐天宝元年(742)台州改置临海郡;乾元元年复为台州,宁海均属之。
  元至元十四年(1277)属台州路。
  明洪武元年(1368)属台州府。清因之。
  民国元年(1912)直属浙江省,三年(1914)属会稽道(治今宁波市区),十六年(1927)直属浙江省。二十一年(1932)属浙江省第五特区(治今临海市)。
  民国二十二年,改属浙江省第四特区(治今宁波市区),二十三年属临海行政督察区。
  民国二十五年,临海行政督察区改为浙江省第七行政督察区,三十二年改为浙江省第六行政督察区。
  民国二十九年(1940),划海游等17乡镇归新建的三门县。
  1949年宁海解放后,属台州专区,1954年属宁波专区。1957年复属台州专区。1958年10月撤宁海,并入象山县,县治设力洋,后移原宁海城关。
  1961年10月恢复宁海县建制,属宁波专区,1970年属宁波地区,1983年7月改隶宁波市。